Imaginable Impossibilities and Thought Experiments.

(versione italiana sotto)

The project aims to investigate the tradition of the Oxford Calculators and the influence their works had on early-modern logic and natural philosophy in Europe. The Oxford Calculators were a group of scholars active at Oxford between 1325 and 1350. Among the most notable Calculators were T. Bradwardine, W. Heytesbury, and R. Swineshead, as well as many other English philosophers of the time, such as R. Kilvington, J. Dumbleton and R. Billingham. Their logical work has its roots in the context of the disputationes de sophismatibus, a pedagogical technique that played a crucial role in the education of undergraduate students in European universities throughout the 14th century. An element of novelty in the sophismata of the Calculators is that purely logical techniques were applied to the discussion of mathematical and physical issues, such as the quantitative analysis of qualities or the relations between motion, resistance and velocity. Moreover, their sophismata often involved the use of thought experiments, in which many sorts of intricate non-naturalistic cases and impossible scenarios were posited as conceivable or imaginable, and some theoretical inferences were drawn from them. It is still unclear, however, whether and to what extent these imaginative scenarios were aimed at challenging and revising parts of the Aristotelian physics. Another element that has not been addressed in detail is whether these authors were referring to a consistent and systematic theory of modalities, and which connections there were between their use of modal terms and the theories and logics of modalities available in the late 13th and 14th century. From a historical viewpoint, the tradition of the Calculators is particularly important because of its influence on early-modern scholars and its contribution to the rise of modern science. Indeed, the Calculators’ achievements in the areas of mathematics and physics, together with their thought-experiment methodology, became widely influential on the Continent (and especially in North Italian universities) during the 15th century, and contributed to the shift from medieval scientific paradigms to a modern scientific view. An accurate study of this topic will allow us to determine in which way and to what extent the Calculators influenced later natural philosophers, and therefore to uncover the Medieval and European roots of the Scientific Revolution.

 

Il progetto propone di investigare la tradizione degli ‘Oxford Calculators’ e l’influenza che i loro testi hanno avuto sulla logica e la filosofia naturale del Rinascimento e della prima modernità in Europa. I Calculatores furono un gruppo di logici attivi all’Università di Oxford tra il 1325 e il 1350. Fecero parte di questo gruppo Thomas Bradwardine, William Heytesbury, Richard Kilvington e Richard Swineshead. Un elemento di novità nei testi logici dei Calculatores è che in essi tecniche puramente logiche sono spesso applicate nella discussione di problemi matematici e fisici, come ad esempio l’analisi quantitativa delle qualità di una sostanza, o dei rapporti tra movimento, resistenza e velocità dei corpi. Questo approccio ‘quantitativo’ alla filosofia naturale, assolutamente innovativo per il paradigma scientifico del tempo, contribuì a sviluppare una nuova metodologia matematica nello studio della fisica. Inoltre, molti dei ‘sophismata’ dei Calculatores, fanno uso di esperimenti mentali, in cui venivano ipotizzati diversi tipi di contesti impossibili dal punto di vista delle leggi naturali, ma comunque ritenuti immaginabili o concepibili da un punto di vista teorico o logico. Tali ‘impossibilità immaginabili’ venivano usate dai Calculatores per mettere in luce alcune incoerenze e lacune del sistema fisico di Aristotele. I risultati dei Calculatores nel campo della matematica e della filosofia naturale, insieme con la loro metodologia degli esperimenti mentali, furono estremamente influenti nell’Europa continentale del XV e XVI secolo, e contribuirono al passaggio da un paradigma scientifico medievale alla scienza moderna. Il progetto si propone uno studio accurato di questo tema, al fine di determinare fino a che punto i Calculatores influenzarono i filosofi naturali successivi, e in che modo essi possono essere ritenuti all’origine della moderna Rivoluzione Scientifica. Oltre al suo interesse storico, il progetto è anche direttamente collegato a diverse tematiche molto rilevanti per la filosofia contemporanea, come quello riguardante la natura e le diverse tipologie di ‘possibilità’ (fisica, metafisica, logica) e quello riguardante il ruolo epistemologico degli esperimenti mentali nella metodologia filosofica e scientifica.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

Blog at WordPress.com.

Up ↑

%d bloggers like this: